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Ritsuko Imai | 今井律湖

息吹の感じられる、おおらかな器たち

◆異文化の中で芽生えた創作への原動力
今井の作品には、どこか異国の空気感と、アンティークのような温かみが感じられる。髪型、表情、肌色、一人一人がユニークな“顔”を持つ人型ポットは、一見、国も時代もわからない不思議な存在感を放つ。人型ポットの原型ともなったのは、今井がイギリス留学時に卒業制作として作った人形だ。異国の地で感じた、人種の違いや抗いきれない問題、そこに宿る人の悲しみやどうしようもないやるせなさをコンセプトに、作品が生まれた。確かによく見ると、ポットたちはどこか微笑んでいるようで、遠くを見つめる目は寂しそうでもある。幼い頃から、異国への憧れと、世界中の人たちと垣根なくコミュニケーションがとりたいという思いがあった今井は、中学の頃から海外留学を心に決めていた。大学進学後、文化的な面が最も自分に合うと感じたイギリスを留学先に選ぶ。当時は陶芸家になるなど夢にも思ってもいなかったという。それでも、当時イギリスで目にしたもの、感じたものは、すべて紛れもなく、現在の今井の創作における血肉となっている。

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◆名もなき人が作ったモノへの憧憬
大学で英文科に所属しながら、陶芸やカメラなど美術の基礎を一通り学ぶが、陶芸で食べていくことなど考えもつかなかった今井は、卒業後、一般企業に就職する。しかしそこで息苦しさを感じた彼女は、すがるような思いで益子の窯業学校に願書を送った。再び陶芸の基礎を学び、卒業後、陶芸家としての道を歩み始める。2011年から陶器市やクラフトフェアに出店、すぐに評判は広まり、2014年には初の個展を開く人気作家となった。作品をつくる上で大切にしているのは、誰かの作風や流行りを意識したものではない、自分の中から自然と湧き出てくるものを投影すること。とりわけ、古代の遺跡から発掘されたような、名もない人が作った用途もわからないモノに惹かれるという。普段は誰も目にとめないような、作為のない造形物から受けたインスピレーションを、作家・今井律湖というフィルターを通して、作品にしていきたいと語る。

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◆体温を感じる作品
今井の“生き物”に対する愛情は並々ならぬものがある。彼女のブログやinstagramに度々登場する愛猫のサブジとは、どんな時も一緒。もはや彼女の一部と言ってもいい、大切なパートナーだ。動物全般をこよなく愛する今井は、作品のモチーフにも度々動物を用いている。また最近は、動物にとどまらず、植物への熱も上がっている。益子の自宅に気持ちよさそうに並ぶ、手のひらサイズの多肉植物たち。その独特のフォルム、肉厚な感触が、可愛くて仕方がないという。そして興味の対象は、多肉に始まり、盆栽や蘭へと、今もどんどん広がっている。植物の持つ独自の色、形、匂い、そうしたものから豊かな恵みをもらいながら、制作に向き合っているという。そんな生き物への愛情の深さは、彼女の作品にも表れているように感じる。人型ポットにしても器にしても、今井の作品にはどこか生の息吹や体温のぬくもりがある。そこにはきっと、彼女の持つ優しさ、おおらかさが投影されているのだろう。

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<略歴>
1984 群馬県生まれ
2003 大学で陶芸をはじめる
2011 栃木県窯業技術支援センター卒業
2012 益子町にて独立

Wares with the Presence of Life

◆ The driving force for creation that came from different cultures
You can feel somewhat foreign touch and warmth of antique items in Imai’s artwork. A human-shaped pot having a unique “face” with a different hairstyle, facial expression, skin color, holds a mysterious presence, unable to define which country or which generation it’s from. The original model of the human-shaped pot was based on her graduation project doll when she was studying abroad in England. Her artwork was created with the concept of the difference of race, irresistible problems, and inconsolable grief that she felt in a foreign land. If you take a look at the pots, they seem to be smiling yet their eyes looking far ahead look lonely. She had been wanting to go foreign places and communicate with people around the world hence decided to go study abroad when she was in middle school. After entering college, she decided to go to England where she thought the cultural aspect best suits her. At that time, she never dreamed of being a pottery artist. Yet, all that she experienced in England at that time make up bits and pieces of her creativity now.

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◆ An aspiration for things created by unknown people
Majoring English in college, she studied the basics of arts such as pottery and camera. Not having even the slightest idea of being a pottery artist, she joined a company after graduating from college. However, she felt cramped and sent an application to a ceramic school in Mashiko hoping to get out. She learned the basics of pottery and started her career as a pottery artist after graduating. Started exhibiting at ware markets and craft fairs in 2011, and with the words spreading around, she became a favorite artist opening her own exhibition in 2014. She values casting what comes from her inner side and what naturally comes within, not copying someone else’s work or trend. In particular, she is often attracted to things that are unidentifiable for purpose and made by unknown people, like something excavated from ancient ruins. She says that she wants to turn inspirations she gets from uncontrived things into a piece of art through an artist Ritsuko Imai’s filter.

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◆ Wares with warmth
There is something extraordinary about Imai’s affection towards “living” things. Her dear cat Sabuji which you often see on her blog and Instagram is always with her. You can almost say that she is a part of her, a beloved partner. Loving almost all animals, Imai picks animals as her theme. Recently, her affection is not only towards animals but plants as well. Looking at palm size succulent plants lined up at her home, she says that the unique shape and the thick texture are just so adorable. It started off with succulent plants, and now bonsai, orchids and expanding still. She receives opulent ideas from plants unique color, shape, and smell and puts them into her creation. You can feel her deep love towards living things in her artwork. There are breath and warmth of a living thing in the work of Imai, human-shaped pots and wares. It’s probably that her kindness and generosity is reflected in her artwork.

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<Brief History>
1984 Born in Gunma-ken
2003 Started pottery at college
2011 Graduated from Industrial Technology Center of Tochigi Prefecture
2012 Became independent in Mashiko